Indonesia – North Sumatra

We left conservative Aceh by bus, our destination Bukit Lawang, where we hoped to see Orang-Utans. Katerina was getting a cold (I know, how is it even possible to get a cold in the tropics? Well, it will not be the last one!) and we had already been warned that the AC in these buses is extremely powerful. The plan was to stop at Banjai and thus avoid Medan, which is the capital of the region and 4th biggest city in Indonesia and ugly as hell according to everyone we had spoken to. From  there we would take a small bus (called bemos in Indonesia) to Bukit Lawang. Easy! We were hoping to get some sleep in the 14h night trip but we were not taking Indonesian driving into the equation. A bit of context is due here. Traffic in Indonesia is NOT like in Europe. In Europe, we rely on rules, and even if we watch out for what the other drivers are doing, we still count on them to respect the basic rules of driving like, you know, minimum speed, signalling turns, driving in the same direction as everyone else, simple stuff really. Not in Indonesia. People over there drive like there’s no rules at all. You can expect to see someone parked in the middle of the highway buying fruit from a cart that’s also parked in the middle of the highway, people might drive in the opposite direction for a while (on the shoulder, yes, but that may still mean that half of the car is in the lane), people would cross the road at any point, on scooter or on foot, animals might pop out from anywhere… this also means that people drive slower than in Europe, but slower might mean 20km/h on a scooter. Signalling is also not really a thing, plus many scooters don’t even have rear mirrors, and there’s scooters everywhere. People just honk all the time to let others know that they are near, that they are passing you, that they are turning, that you should move… you get the idea. With that in mind, imagine now an Indonesian man driving the biggest thing on the road, constantly passing scooters and slower vehicles and constantly honking to let the other drivers know he’s coming through. We still got some sleep though, we were that tired.

Bukit Lawang is a really nice little village at the gates of the jungle. The name literally means Entrance to the Hill, the hill being the start of the jungle. A river crosses the village and several dangerous looking hanging bridges enable you to cross from one side to the other. We arrived with the idea of going on a two days trek to the jungle, spending the night there, to increase our odds of seeing orang-utans. However, the AC and not much sleep in the bus did little to improve Katerina’s cold and we had to settle for maybe a 3h trek on our last day there. The place we stayed at (Nora’s Guesthouse, or Rainforest, depending on where you look) was very nice and cheap, a bit more than 2€ for a double room with shared bathroom, and the staff was super friendly. The mother of the family running the place took Katerina under her protection and made sure she took her medicine (which she got for her too) and that she didn’t drink anything cold so three days later Katerina was feeling well enough for the trek! Another thing we had not thought about is that you should not go into the jungle while sick, in case you transmit the virus to the orang-utans. Good thing we waited until Katerina was fully recovered!

Our next door neighbours had gone on a day trek and had only seen 3 orang-utans so we didn’t really have very high hopes for the trek. We got extremely lucky though and not only did we see 7 of them, from a single big male to a mother with her baby from VERY close, but we also got to feed a really cute and friendly Thomas Leaf monkey, get a glimpse of a gibbon jumping from tree to tree high above and, to top it off, a huge hornbill toucan! Our guide was super excited to see this one, he told us he hadn’t seen one in months and asked if we could send him the pictures.

Quick side note: it was a HUGE downer though seeing all those amazing animals and not having the Megacamera with us, as the shutter had died on us during our stay in Pulau Weh. Oh the pictures we could have taken! At least Katerina’s phone has a very good camera (tack Pappa Theo!) and we were still able to take some decent pictures after all.

We spent the afternoon chilling in the river where a local with amazing stone-throwing skills taught Victor some tricks (he was REALLY bad before) and he now is able to make them bounce more than twice. That evening Victor took a cooking lesson at the hostel and learnt to make Gado-gado, an Indonesian dish he loved and asked for everywhere we went, as well as potato cake, which is basically fried balls of mashed fried potatoes. Katerina was really tired after the jungle trek and Victor beating her at stone-bouncing by the river so she just enjoyed the meal.

The next morning we said our farewells to the family running the hostel who had treated us so well and took a minibus to Lake Toba, with Tiny-Indonesian-Driver-From-Hell-With-Extremely-Long-Left-Hand-Thumb-Fingernail at the wheel. The journey took us through Berastagi, a popular town among tourists for volcano hiking. This time around everything was covered in grey ash, as one of the two volcanos nearby was active. That’s another thing about Indonesia: there’s lots of volcanos, and they are active! We arrived at Lake Toba very happy about being able to stretch our legs and be as far away as possible from the suicidal driver.

Lake Toba is a natural lake that occupies the caldera of a supervolcano. It is the biggest lake in Indonesia and the biggest volcanic lake in the World. The lake was formed after the volcano erupted between 69000 and 77000 years ago, generating the biggest explosion that the earth has seen in the last 25 million years. It is believed that this eruption had catastrophic consequences for mankind, killing most of the human population worldwide and leading to a volcanic winter that decreased global temperature between 3 and 5ºC. Fun fact: Lake Sidihoni is located in Samosir, which is the island inside Lake Toba, and is therefore a lake in an island in a lake in an island. This is not 100% accurate as Samosir is in fact an isthmus (is connected to the mainland by a thin strip of land) BUT WHO CARES ABOUT TECHNICALITIES!

Today it is home to an ethnic quite characteristic: the Batak. The ancestors of the Batak established themselves around the lake centuries ago and earned a reputation as fierce warriors and cannibals. Traditionally animist, they resisted Islamic influence for centuries (probably helped by their reputation). It was in the 19th century that they finally converted to Christianity… after having eaten the first missionary that came into their lands. Present day Bataks are Christians although they still keep many of their animist rituals. We spent a couple of days by the lake, admiring the breath-taking landscapes and the Batak houses, with their pointy roofs and colourful decorations. We also had the opportunity to eat pork and to see dogs, two rare things in Muslim Indonesia. After all, life is in the small things.

The Thomas Leaf monkeys are so friendly / Los langures de Thomas son super simpáticos

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Victor left the jungle as a king / Victor dejó la jungla como un rey

Victor left the jungle as a king / Victor dejó la jungla como un rey


Leaving Parapat / Saliendo de Parapat

Our hotel / Nuestro hotel

Our hotel / Nuestro hotel

Breakfast at the lake / Desayunando en el lago

Breakfast at the lake / Desayunando en el lago


Typical Batak grave / Tumba típica Batak

Typical Batak grave / Tumba típica Batak

View over Tuk Tuk / Vista de Tuk Tuk

View over Tuk Tuk / Vista de Tuk Tuk

Dejamos Aceh en bus, con rumbo a Bukit Lawang, donde esperamos poder ver Orangutanes. Katerina estaba cogiendo un resfriado (Lo sé, cómo es posible en los trópicos? Bueno, este no iba a ser el último!) y ya nos habían advertido que el aire acondicionado en estos buses son súper potentes. El plan era bajar en Banjai y así evitar Medan, que es la capital de la región y la cuarta ciudad más grande de Indonesia, y por lo que nos habían contado, fea a reventar. De allí íbamos a coger un minibús (llamado Bemo en Indonesia) a Bukit Lawang. Fácil! Contábamos con poder dormir algo durante el viaje de 14h pero no habíamos contado con el estilo indonesio de conducir. Un poco de contexto: el tráfico en Indonesia NO es como en Europa. En Europa tenemos normas, y aunque echamos un ojo a lo que hacen los otros conductores, contamos con que van a respetar las normas básicas como, por ejemplo, velocidad mínima, indicar giros, circular en el mismo sentido que los demás, cosas simples. En Indonesia, no. La gente conduce como si no hubiera normas. Puedes esperar ver alguien aparcado en medio de la carretera comprando fruta de un carrito que a su vez también está aparcado en medio de la carretera. Gente que por no hacer un cambio de sentido conduce en el sentido opuesto durante un rato (en el arcén, sí, pero eso quiere decir que la mitad del coche sí está en el carril). Gente que cruza la carretera en cualquier punto, en moto o a pie, animales aparecen de la nada… Esto también quiere decir que la gente conduce más lento que en Europa, pero más lento igual quiere decir 20km/h en una moto. Los intermitentes no se usan mucho, además muchas motos ni siquiera llevan espejos, y hay motos por todas partes. La gente simplemente pita para indicar que están cerca, que te van a adelantar, que van a girar, que te deberías apartar… os hacéis a la idea. Teniendo eso en cuenta, ahora imaginaos a un hombre indonesio conduciendo la cosa más grande de la carretera, constantemente adelantando motos y vehículos más lentos, constantemente pitando para indicar que va a pasar… Aún pudimos dormir un poco, así de cansados estábamos.

Bukit Lawang es un pueblito muy agradable a las puertas de la jungla. El nombre literalmente quiere decir Entrada a la Colina, la colina siendo el comienzo de la jungla. Un río cruza el pueblo y varios puentes colgantes de aspecto peligroso te permiten cruzar de un lado al otro. Llegamos con la idea de hacer una excursión de 2 días en la jungla, pasando la noche allí, para así incrementar la probabilidad de ver orangutanes. Sin embargo, el aire acondicionado y las pocas horas de sueño ayudaron poco a mejorar el resfriado de Katerina y tuvimos que conformarnos con quizá una excursión de 3h nuestro último día. El sitio donde nos quedamos (Nora’s guesthouse o Rainforest, dependiendo donde mires) estuvo muy bien y barato, poco más de 2€ por una habitación doble con baño compartido, y el personal era muy acogedor. La madre de la familia que lleva el hostal se ocupó de Katerina desde el primer momento y se aseguró de que se tomaba su medicación (que ella le consiguió) y de que no bebiera nada frío, así que 3 días más tarde Katerina se encontraba lo suficiente bien para hacer un una excursión! Otra cosa que no habíamos contemplado es que no deberías ir a la jungla estando enfermo, por si transfieres el virus a los orangutanes. Menos mal que esperamos a que Katerina estuviera recuperada!

Nuestros vecinos de la habitación de al lado habían hecho una excursión de un día y solo habían visto 3 orangutanes así que no teníamos grandes esperanzas para el trek. Pero tuvimos mucha suerte y no solo vimos 7, desde un macho enorme hasta una madre con su hijo desde MUY cerca, pero además pudimos dar de comer a un Langur de Thomas monísimo y simpático, ver un gibón saltando de un árbol a otro muy por encima de nosotros, y para acabar ver un tucán enorme! Nuestro guía estaba súper contento de verlo, nos dijo que no había visto ninguno en meses y nos pidió que le mandáramos las fotos.

Apunte rápido: fue un bajón ENORME estar viendo todos esos animales maravillosos y no tener la cámara súper pepino, pues el obturador murió en Pulau Weh. Oh, las fotos que pudiéramos haber hecho! Menos mal que el móvil de Katerina tiene una cámara muy buena (tack Pappa Theo!) y pudimos sacar algunas fotos decentes al menos.

Pasamos la tarde relajándonos en el río dónde un lugareño con una técnica de lanzamiento de piedras espectacular enseñó unos trucos a Víctor (era MUY malo antes, pero mucho!) y ahora consigue hacerlas rebotar más de dos veces. Esa noche Victor tomó una clase de cocina en el hostal para aprender a hacer Gado-gado, un plato indonesio que le encantó y que iba pidiendo en cada restaurante que visitábamos. Además aprendió hacer “pastelitos de patata” que eran básicamente bolitas de patatas fritas machacadas fritas de nuevo, muy sano todo. Katerina estaba muy cansada después de la excursión y de que Víctor le ganase haciendo rebotar piedras en el agua así que solo disfrutó de la comida.

La mañana siguiente nos despedimos de la familia del hostal que nos había tratado tan bien y cogimos un minibús a Lago Toba, con Pequeño-Conductor-Indonesio-del-Infierno-Con- la-Uña-del-Pulgar-Izquierdo-Extremadamente-Larga al volante. El viaje nos llevó por Berastagi, un pueblo popular entre turistas para subir dos volcanes. Esta vez todo el pueblo estaba gris, cubierto de ceniza, porque esa es otra cosa que uno quizá no tiene en cuenta antes de visitar Indonesia, hay muchos volcanes, y están muy activos! Llegamos a Lago Toba muy contentos de poder salir del coche por fin y alejarnos lo más posible del conductor suicida.

El lago Toba es un lago natural que ocupa el antiguo cráter de un supervolcán. Es el mayor lago de Indonesia y el mayor lago volcánico del mundo. El lago se formó después de que el volcán entró en erupción entre 69000 y 77000 años atrás, generando la mayor explosión natural que la tierra ha conocido en los últimos 25 millones de años. Se cree que esta erupción tuvo consecuencias catastróficas a nivel planetario, matando a la mayor parte de la población humana del planeta y provocando un invierno volcánico que disminuyó la temperatura global entre 3 y 5ºC. Dato gratuito: el lago Sidihoni se encuentra en Samosir, que es la isla que se encuentra dentro del lago Toba, que a su vez se encuentra en la isla de Sumatra, lo que significa que Sidihoni es un lago en una isla en un lago en una isla. Esto no es 100% correcto ya que al parecer Samosir es de hecho un istmo (está conectada a la orilla por una fina tira de tierra) PERO A QUIEN LE IMPORTAN ESTOS TECNICISMOS!

Hoy en día es hogar de una etnia muy particular: los Batak. Los ancestros de los Batak actuales se establecieron en el lago cientos de años atrás, ganándose una reputación de feroces guerreros y caníbales. De tradición animista, resistieron la influencia islámica durante siglos, en parte gracias a esa reputación). No fue hasta el siglo 19 que se convirtieron al cristianismo, no sin antes haberse comido al primer misionero que pisó sus tierras. Hoy los Batak son cristianos aunque conservan muchos rituales pre-coloniales. Pasamos pocos días en el lago Toba, simplemente admirando los paisajes de una belleza conmovedora y las casas Batak, con sus tejados puntiagudos y colorida decoración. También tuvimos la oportunidad de comer cerdo y de ver perros, dos cosas raras en la Indonesia musulmana. Al final, la vida está hecha de las cosas pequeñas.


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