Indonesia – Aceh

So yes, we were about to go to the most conservative part of Indonesia just a couple of days before the start of Ramadan… things are getting interesting!

We stayed at Nina and Yoyok’s house, a couple who has turned their house into a homestay. The house is located in a small village close to the capital of the region, Banda Aceh, there was not a lot to do apart from relaxing and talking with our hosts. The main attraction of the region is what could be called “Tsunami tourism”. Although the international press didn’t cover it much, this region was hit the hardest by the Tsunami in 2004. It is estimated that in the whole of Indonesia approximately 170.000 people died, out of which 120.000 died in Aceh. Most people in Banda Aceh and its surroundings have family or friends who died in the tsunami, and our hosts told us stories that give you chills. Nina took us on a tour to Banda Aceh to see the Tsunami museum which has been built in honour of the victims. It is not your typical museum, there are some really tough images. Afterwards she took us to see two boats that were brought into the city by the water: a small wooden one which was stuck on top of a house, and a huge 2.600 ton generator ship in the middle of the city. It was too expensive for the company that owned the ship to remove it so they decided to leave it as a tourist attraction and as a reminder of the strength of the water.

After only a few days we left for Pulau Weh, an island north of Sumatra where the km0 of Indonesia is supposed to be located (it’s really not but who cares?), partly because Ramadan was supposed to be more lax there. We had been relaxing in the village, but in Weh we took it to a whole other level. We rented a bungalow that was located literally on the sea. We woke up to the sunrise every morning at 7… paradise. The other reason for going to Weh was to get our divers certification.IN addition to it’s relaxing reputation, Weh is famous in Indonesia for its diving… and it’s indeed an incredible place to learn: warm water, corals, tropical fish, good visibility, and a good price! We were lucky to find an instructor who was quite special. Steffen, a 63 year old Malaysian guy with a life motto that we could identify with: life is short, so relax and enjoy!

Since we liked it so much we stayed at Nina and Yoyok’s coming back from the island. This time we went to an elephant conservation center that we didn’t have time to see before. The second time around we shared the house with Agata and her daughter and son, Magda and Pablo, a polish family living in Denmark, and we shared some really nice moments.

And now what the audience is longing for… What’s it like to spend Ramadan in the most conservative part of Indonesia?? To put into context, Aceh has the Sharia Law, a religious muslim law that, for example, forces women to cover their hair and neck with a Hijab. Actually, not so long ago, a curfew was put in place in Banda Aceh, forbidding women to be in the street by themselves after 11pm. As foreigners we are expected to show a minimum of respect to these customs: women have to cover their armpits and knees, even when bathing in the sea, while men are more relaxed but should cover their knees too if possible. During Ramadan locals wake up before sunrise and have breakfast, and anything touches their lips until sunset. No eating, drinking or even smoking is allowed and it is not well seen that someone does, especially during the first couple of days which are the hardest. In the island we were forced to hide to eat our breakfast and lunch, and had to hide the bottle of water in public. Back at Nina’s home we were also asked to hide for breakfast, and it was hard to find an open place to have lunch (spoiler: there was none). Also, during Ramadan the religious acts are performed with much more fervor, and passages of the Curran were being sang at the mosques until late hours of the night every day.

In the next episode, Victor and Katerina face the bus driver from Hell on their way to the jungle of Orang-Utans.

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One of Nina and Yoyok’s houses is a traditional Acehnese house, we got to stay here the second time / Una de las casas de Nina y Yoyok es una casa tradicional de Aceh, pudimos quedarnos allí la segunda vez

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Everybody hates the wild pigs but, beiing muslims, nobody wants to touch them / Todo el mundo odian los cerdos salvajes pero, siendo musulmanes, nadie quiere tocarlos

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It didn’t take us long to find a kitten friend to love / No tardamos mucho en encontrar un gatito al que mimar

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Total relax at the beach in Lok Nga / Relajando en la playa de Lok Nga

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A 25m fishing boat stuck on a roof.. / Un barco pesquero de unos 25m situado encima de una casa..

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Apung 1 generator ship / La nave generador Apung 1

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Nina showing where the ship came from, 2-3 km away / Nina demostrando de donde vino el barco, 2-3 km más allá

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Before the tsunami the island was connected to the mainland / Antes del tsunami la isla estaba conectada a la costa

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Our bungalow in Pulau Weh / Nuestro bungalow en Pulau Weh

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And our view / Y nuestra vista

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The view from our diving centre / La vista del centro de buceo

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Japanese bunkers in Pulay Weh / Bunkers japoneses en Pulau Weh

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The path connecting the bunkers flanked by volcanic rock / El camino que conecta los bunkers flanqueado por roca volcánica

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We could not resist taking an elephant ride / No pudimos resistir darnos una vuelta en elefante

Pues sí, íbamos a llegar a la parte más conservadora de Indonesia a pocos días para que  empezara Ramadan… esto se pone interesante!

Nos quedamos en casa de Nina y Yoyok, una pareja que han convertido su casa en una especie de hostal (la palabra inglesa es “homestay”, literalmente “quedarse en casa de”). La casa está situada en un pueblo pequeño cerca de la capital de la región, Banda Aceh, con lo que había poco que hacer aparte de relajarse y hablar con nuestros anfitriones. El principal atractivo de la región es lo que podríamos llamar “turismo de Tsunami”. Pese a que la prensa internacional no le dio mucha cobertura, esta región fue la más afectada por el Tsunami de 2004. Se estima que en toda Indonesia murieron unas 170.000 personas, de las cuales unas 120.000 murieron en Aceh. La mayor parte de la gente en Banda Aceh y alrededores tiene familiares o conocidos que murieron en el tsunami, y nuestros anfitriones tenían historias para poner os pelos de punta. Nina nos llevó de excursión a Banda Aceh a ver el museo del Tsunami, construido en memoria de las víctimas. No es un museo al uso, desde luego, imágenes bastante duras de ver. Nos llevó a ver además dos barcos que se quedaron en medio de la ciudad arrastrados por el agua: uno pequeño de madera en el tejado de una casa y uno enorme de acero  de 2.600 toneladas en medio de la ciudad. A la empresa propietaria le resultaba muy caro llevárselo de ahí y al gobierno le pareció bien dejarlo ahí como atracción turística y recordatorio de la fuerza del agua. Impresionante.

No tardamos mucho en irnos a Pulau Weh, una isla al norte de Sumatra donde se supone que está el Km0 de Indonesia (en realidad no lo es pero a quien le importa?).Además, esperábamos que Ramadan fuese más relajado en la isla por su condición de destino turístico. Si en el pueblito ya estábamos de relax, en Weh ni te cuento. Alquilamos una cabaña literalmente sobre el océano y nos despertamos de forma natural cada día a eso de las 7 con unos amaneceres de película… el paraíso. Fue allí donde nos sacamos la certificación para bucear. Weh es famosa en Indonesia por el buceo precisamente, además de por la tranquilidad, y realmente es un lugar espectacular para aprender: agua cálida, corales, peces tropicales, buena visibilidad, y buen precio!  Nosotros tuvimos la suerte de encontrar un instructor bastante particular. Steffen, un malayo de 63 años que tiene una visión de la vida con la que nos sentimos muy identificados: tranquilidad y a disfrutar, que son dos días!

A la vuelta de la isla nos volvimos a quedar con Nina y Yoyok unos días, nos sentimos muy bien con ellos, y fuimos a visitar un centro de protección y cuidado de elefantes que no habíamos podido ver antes. Esta segunda vez compartimos casa con Agata y sus dos hijos, Magda y Pablo, una familia de polacos afincados en Dinamarca, con quienes compartimos muy buenos momentos.

Y ahora lo que el público quiere saber de verdad… Cómo es vivir en Ramadan en la parte más conservadora de Indonesia??? Para poner en contexto, en Aceh existe la Ley Sariya, una ley religiosa musulmana que exige, entre otras cosas, que las mujeres se cubran el pelo y el cuello con un Hiyab. De hecho, desde hace poco existe un toque de queda para mujeres en Banda Aceh: no pueden salir solas a la calle pasadas las 23h. Como extranjeros, a nosotros se nos exige un mínimo de decoro: las mujeres deben ir con las axilas y las rodillas tapadas (nada de tirantes), incluso para bañarse en la playa, y los hombres tienen más libertad pero no está bien visto que muestren las rodillas tampoco. En Ramadan los locales se levantan antes de la salida del sol para desayunar y no se llevan nada  a la boca hasta que se pone. No se puede comer ni beber, ni siquiera fumar, y no está bien visto que nadie lo haga, por muy extranjero que sea, especialmente durante los primeros días que son los más duros. En la isla los primeros días nos obligaron a escondernos para desayunar y comer y no podíamos llevar una botella de agua a la vista. Ya de vuelta en casa de Nina también nos escondía para desayunar, y el trabajo era nuestro para encontrar algún sitio abierto para comer (spolier: no lo había). Además, durante ramadán se celebra mucho más fervientemente los rituales, y en las mezquitas no paraban de recitar el Corán desde los minaretes hasta altas horas de la madrugada.

En el próximo episodio… Víctor y Katerina se enfrentan al conductor de bus del infierno de camino a la jungla de los orangutanes.

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